La Selva Amazónica

The Amazon is home to many fascinating creatures, including this insect that has adapted to disguise itself as a branch, earning it the nickname of a “stick insect”

For an English version, click here!

Después de regresar al Ecuador continental, nos dirigimos hacia el este a una región del país que los lugareños llaman “El Oriente”. Más allá de la cumbre más oriental de los Andes, hay una fuerte caída y mientras uno una serpentea a través de caminos de grava abrazados a las paredes de los acantilados, la escasa vegetación de las montañas da paso a una de las selvas más exuberantes y densas del planeta, la cuenca del Amazonas. De todas las especies de plantas y animales de la Tierra, más de la mitad vive en bosques tropicales. Una selva tropical es un ecosistema caracterizado por tener entre 4 y 8 metros de lluvia cada año y no tener invierno ni verano. La selva amazónica es la selva tropical intacta más grande de la Tierra.

The Rio Bobonanza is one of the many headwaters of the Amazon, the largest river system on earth by volume, containing roughly 20% of earth’s fresh water (according to the NSF)

Nos aventuramos en el bosque a lo largo del río Bobonaza y el río Napo, dos ríos que luego se unen para convertirse en el Amazonas. Tanto la vida humana como la naturalezase sienten diferentes aquí. En palabras de uno de nuestros anfitriones, para no cultivar plantas en el Amazonas es necesario esforzarse. El clima, con su sol y humedad, es perfecto para las plantas. ¡Con tan solo tirar una piña puedes hacer crecer una planta de piña! Al caminar por el bosque, no hay nada más que verde en todas las direcciones, en el suelo, en la transición a los arbustos, luego en las enredaderas, luego en los árboles imponentes.

In this picture, I am standing next to the gargantuan roots of a Ceiba (Kapok) tree.

Esta densa vida vegetal crea mini ecosistemaspor todo el bosque. Por ejemplo, el árbol de la ceiba, o kapok, crece lo alto de la cubierta o dosel forestal; durante su vida proporciona hogares para innumerables especies, desde los buitres pequeños que vimos anidando en sus sistemas de raíces gigantescas a las aves e insectos en su follaje frondoso o los mamíferos que utilizan sus amplias ramas como carreteras forestales. ¡Incluso dentro de este micro-ecosistema, hay otros más pequeños! Las bromelias son pequeñas plantas con flores que crecen en las ramas de los árboles, absorbiendo toda el agua que necesitan del aire húmedo y la lluvia que desciende por las ramas. ¡Recolectan esta agua en piscinas en su interior, y estas piscinas son lugares de anidamiento para insectos y ranas que se alimentan de ellos! La forma en que una especie encaja como parte de un ecosistema se denomina el nicho de esa especie.

The images below were taken at various different levels of the rainforest in Jatun Sacha Ecological Reserve as we climbed higher. What differences can you spot? What animals might do well in these different niches? Print the worksheet below these photos to learn more!

Estos nichos crean un complejo rompecabezas de especies animales y vegetales que han evolucionado para encajar en modos fascinantes y, a veces, sorprendentes. Por ejemplo, algunas especies de hormigas y árboles han evolucionado juntas de tal manera que se benefician las unas a las otras, una relación llamada mutualismo. Por ejemplo, el árbol duroia hirsuta proporciona a las hormigas el melazo del cual se alimentan. A cambio, estas hormigas ahuyentan a los herbívoros que podrían comerse el árbol y despejan el área de otras plantas competidoras. Las masas de árboles resultantes se llaman “jardines del diablo” o “supaychakras” en Kichwa.

Another example of mutualism can be found with pollinators like these butterflies, who feed off flowers and then take the pollen to other flowers, where it fertilizes the blossom to create seeds! Check out the Pink Palace’s pollinators passport to learn more!

¡Toda esta exuberante diversidad de plantas e insectos significa un montón de comida para una increíble variedad de especies! Tuve la suerte de visitar una de las reservas de la Fundación Jatun Sacha en el Río Napo. Jatun Sacha, que significa “Gran Bosque” en kichwa, es la única organización privada que tiene reservas en cada uno de los biomas de Ecuador. Estas reservas son para uso exclusivo de científicos e investigadores y brindan una perspectiva poderosa sobre cómo funcionan y encajan los diferentes ecosistemas. Jatun Sacha en el Amazonas fue la primera de estas reservas, fundada en 1982, y abarca más de 200 hectáreas de selva que nunca se ha talado – lo que los biólogos definen como bosque primario. En los bosques primarios, podemos ver la mayor diversidad posible de animales y plantas comportándose como lo harían en un entorno intacto.


Can you find the tailless whip scorpion in this photo? This camouflaged arachnid is one species the arachnologists at Jatun Sacha might study, and despite its appearance, it is harmless to humans!
photo credit: Jatun Sacha

Este es un recurso importante para muchos científicos, como los entomólogos (científicos que estudian los insectos) y aracnólogos (científicos que estudian las arañas) que encontré allí. Estaban estudiando todo, desde la arquitectura de las telas de araña hasta los parásitos que se aprovechan de las arañas. Un parásito es un animal que vive en o sobre otro animal (llamado anfitrión) a expensas de este. Las avispas que están estudiando en Jatun Sacha ponen sus huevos dentro de las arañas, y después de la eclosión, ¡las larvas comen a su anfitrión hasta lograr salir de la araña! Puede que esto no sea tan lindo o bonito como imaginamos a muchas especies tropicales, ¡pero esta adaptación muestra cómo de creativa puede ser la vida en la selva tropical!

The Hoatzin is one of the strangest birds on Earth, and features a number of adaptations that help it fit into its unique rainforest niche.

Otra criatura aparentemente fantástica que vive en la reserva Jatun Sacha es el hoatzin, que ha desconcertado a los científicos durante años. Su distintivo rostro azul y su cresta con forma de corona son inconfundibles; esto, combinado con la forma y el tamaño del ave (más de dos pies de la cabeza a la cola) llevó a los ornitólogos (científicos que estudian las aves) a vincular al hoatzin con los faisanes, pavos reales o cacatúas. Sin embargo, la evidencia genética ahora muestra que están en un grupo propio, ¡tienen su propio género, familia y orden! Los científicos de hoy plantean la hipótesis de que están más relacionados con las aves de presa, como los búhos, las águilas y los halcones, ¡pero el hoatzin es una de las pocas aves que es completamente vegetariana! Su dieta basada fundamentalmente en comer hojas requiere un estómago diferente al de la mayoría de las aves, por lo que han desarrollado un sistema digestivo similar al de una vaca, lo que les ha valido el apodo de vacas voladoras. Almacenan su alimento en un pliegue de piel en su garganta, conocido como cultivo, donde las bacterias fermentan el alimento, como lo hacen en el caso de las vacas, antes de tragar el alimento que así llega a su verdadero estómago. Esta fermentación les da un olor distintivo que también les ha ganado el apodo de pájaro mofeta. El tamaño del pliegue o cultivo para la fermentación crece tanto que desplaza a los músculos necesarios para volar, lo que hace que los hoatzin adultos no puedan volar, a pesar de sus grandes alas. Sin embargo, cuando son bebés, pueden volar y nadar, lo que los convierte en uno de los pocos animales que puedo recordar que son más fuertes y móviles cuando son jóvenes que cuando han terminado de crecer. El bebé hoatzin también tiene otro rasgo único; ¡Nacen con garras en sus alas! El registro fósil muestra a los científicos que las aves evolucionaron a partir de los dinosaurios, y las manos con garras eventualmente se convirtieron en alas emplumadas, pero el hoatzin muestra ambos rasgos y podría darnos una idea de cómo pudieron ser las aves primitivas. El hoatzin es bastante común en toda América del Sur, pero un animal con rasgos tan peculiares solo puede existir en ese entorno. La fuerte competencia por la comida en la jungla ha obligado a los hoatzin a tener una dieta única, y sin un suministro interminable de hojas y ramas para ir de un lado a otro haciendo ruido, este animal probablemente moriría de hambre o caería presa de un gran depredador. Esta es un ejemplo del modo en que el clima de la cuenca del Amazonas les da a los organismos un desafío y una bendición únicos, lo que lleva a una biodiversidad increíble.

El Equis (or fer-de-lance) is named for the x-like markings on its back. This snake is both a master at camouflage and quite feared throughout the region for its fast-acting and lethal venom. I was thankful that Luis spotted this one before it spotted us!
These hanging Heliconia flowers are just one example of the unique life forms one can find in the biodiverse upper Amazon.
Much to my surprise, we were able to keep the windows at our lodge outside of Canelos open during the day! Even without air conditioning, it was surprisingly comfortable!

Es difícil de imaginar, pero ¡este clima también es muy bueno para los seres humanos! Esperaba encontrar la jungla caliente, bochornosa y llena de insectos, pero en realidad se sentía menos calurosa, menos húmeda, y aparentemente con menos mosquitos que Memphis. Si bien no estoy seguro del porqué del número menor de mosquitos, el clima templado se debe a una combinación de factores. El primero es la falta de estaciones en el ecuador; ya que permanece relativamente a la misma distancia del sol durante todo el año, ¡no tiene invierno ni verano! En el Ecuador, la temperatura también se mantiene baja por la altitud. Dado que los Andes están tan altos sobre el nivel del mar, la temperatura es más fresca (ver diario 3). Un tercer factor que contribuye a mantener una temperatura agradable es la presencia de corrientes heladas a lo largo de la costa. ¡Este flujo de agua, llamado la Corriente de Humboldt en honor a Alexander von Humboldt, trae agua fría desde la Antártida a la costa del Pacífico de las Américas hasta llegar a California!

No es sorprendente, con la temperatura agradable y el suelo fértil, que la gente haya vivido en esta región durante mucho tiempo. Aunque esta fue una de las últimas áreas de la Tierraen ser colonizadas por los seres humanos, también es uno de los últimos lugares donde las personas viven con un estilo de vida de cazadores-recolectores. Varios de los grupos de la cuenca del Amazonas han logrado mantenerse aislados de las fuerzas globalizadas, llegando incluso al punto de disparar flechas gigantes a los aviones que pasan o reducir las cabezas de los extranjeros que intentan ingresar a sus tierras. Si bien no intenté llegar tan lejos dentro de la jungla, nos quedamos en varias comunidades que todavía son bastante remotas y siguen formas de vida más tradicionales, como Canelos. Tras desplazarnos por caminos sin pavimentar llegando incluso a perdernos, encontramos un lugar para estacionar, descargamos nuestras mochilas y caminamos a través del río a pie. Más allá de donde se pueden crear caminos, las cargas pesadas de mercancías deben transportarse a pie o en canoas tradicionales hechas de un solo árbol. Estas canoas son mejores para los ríos anchos y poco profundos que los botes hechos de múltiples piezas de madera o metal porque pueden raspar el fondo del río sin desarmarse y están hechas a partir de recursos fácilmente disponibles. En Canelos, pudimos dar un paseo a través de la selva tropical con un miembro de la comunidad indígena, Luis, quien nos mostróhasta qué punto los elementos de la selva pueden recibir una utilidad. En el próximo diario, discutiré cómo los pueblos indígenas (y la gente en los Estados Unidos) dependen de los abundantes recursos de la selva tropical.

Translations provided by the following translation classes at the Department of World Languages and Literatures, University of Memphis: Applied Linguistics for English-Spanish Translation & Introduction to Translation, as part of the Comunidad901  https://blogs.memphis.edu/rtgsntos/ service learning project.

Practice this week’s vocabulary terms with these printable vocab cards:

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